旷视科技收购艾瑞思机器人,AIoT 会成CV赛道新趋势?

[思路网注] 4月8日,旷视科技 (Face++) 宣布全资收购艾瑞思机器人 (Ares robot),正式进军智能机器人业务。

4月8日,旷视科技 (Face++) 宣布全资收购艾瑞思机器人 (Ares robot),正式进军智能机器人业务。

在高光的计算机视觉赛道,这笔收购,备受关注,既在意料之中,又在意料之外。意料之中的是,作为C轮公司,旷视需要用金钱换时间,资本运作基本是必选项;意料之外的,则是在这样一个时间点,从投资到加码收购,切入一个看似玩家众多的新领域。

当下,手握大量融资的计算机视觉公司,都在寻找快速增长之道;而在未来,这条暂时还看不到终点的赛道上,或许还会有更多类似的投资与收购。

2017年,旷视已经成立了战略投资部。收购艾瑞思算是旷视官宣的第一笔战略投资。

与旷视相比,被收购的艾瑞思机器人 ,并不是聚光灯下的常客,外界的报道寥寥。根据官网介绍,这家公司一直在做智能物流仓储、智能工厂搬运等行业的智能化解决方案;公司面向电商仓储推出了第一代智能仓储系统iWS,提供“货到人”、“智能搬运”两种解决方案,可减少60%~70%拣货人力,人均拣货效率提高2~3倍,已与心怡科技、科捷物流等合作伙伴合力打造智能仓库,并应用于富士康工厂,提供“P2P”厂内物料搬运服务。

其实,交易双方早有交情。2017年开始,旷视与艾瑞思开始在技术、产品方面合作,旷视为艾瑞思提供基于深度学习的机器视觉和智能调度算法技术支持,以提高物流机器人的智能、增强人机协作效率。同年,旷视对艾瑞思进行战略投资。

收购艾瑞思之外,此前旷视也曾为商用服务机器人赋能视觉能力。从机器视觉起家,旷视希望能拓展手与脚的能力,这也是旷视“4+2+X”战略的一部分。艾瑞思在做的AGV,恰恰给旷视的算法提供了实体的手和脚。这种从软到硬的策略,也基本成为行业共识,算法需要落地,软件需要搭载硬件,场景落地才能真正产生可观营收。

从自己做到投资,借力的背后其实是落地的需要。除了机器人所需要的视觉算法,背后还对硬件的稳定性、可靠性有诸多要求,这往往并不是算法驱动的团队最擅长的方向。

CTO唐文斌认为,投资像“结拜”,收购更像是“结婚”,之所以在这个时间点选择并购,主要是因为这个时间点双方正好完成了从0到1的样板打造,商业模式已趋于成熟并即将批量复制阶段,合并意味着双方可以有更紧密的合作,两个团队会有更高度的协同,如双方可以一起制定优先级、进行资源整合,未来很可能会在搬运之外,解决分拣、物体识别等问题。事实上,在解决了仓储搬运的问题后,彭广平还更希望未来能做真正解决客户问题的智慧仓,搬运机器人之外的愿景,正是艾瑞思总经理彭广平愿意接受这次收购邀约的重要原因。

收购往往是用金钱买时间。买来的时间能否换回更多的金钱,往往是衡量交易成功与否的重要指标。

唐文斌告诉36氪,这桩交易为全资收购,是一桩“重量级的收购”,但不会对旷视自己的现金流、资金产生影响。这意味着,为了这笔交易,旷视很可能也付出了一笔不小的“彩礼”。生意毕竟不同婚姻,最终预期的还是高回报。

旷视的这笔“彩礼”换取的是切入仓储物流自动化市场的时间。随着无轨AGV机器人Kiva在2012年7.75亿美元的价格被亚马逊收购,加上国内VSLAM技术逐渐成熟、人力成本上升,国内仓储AGV玩家众多。

与旷视一样,这些企业都是看重了这一大市场的潜力。宏观方面来看,2016年,中国实物商品的网络零售交易总额为4.19万亿元(其中B2C约为2.6万亿元);一般而言,履单成本占8%左右(2080亿元),仓储费用又占其中一半(1040亿元);在仓储费用的大头——人力中,拣货人员大概占20%-30%,仓储AGV切入的正是这百亿级市场——替代拣货人员。

AGV其实是一个比较成熟的机器人产品,上市公司海康威视、新松、SEW等公司都在做仓储AGV,且在物流以外的冷链、供应链、配送、港口、危险品等细分场景都有应用。但近年来,电商快速增长提供了新的机遇。国内存量的电商仓有4000万平米,且随着电商的不断发展仍在增长,与输送线等大型物流设备相比,AGV的灵活性更高(可以按需部署,主流的售价是10万一台),投资回报率最高时可达100%-150%,已经走过刘易斯拐点,在中国,2年能收回成本时客户就会选择投资设备。

这意味着在收购艾瑞思之后,旷视有可能切入一个有需求、付费意愿的大市场。对于被质疑一直不赚钱的CV行业和旷视来说,是一个好尝试。艾瑞思告诉36氪,目前公司并不愁订单,只是此前担心产能、售后无法跟上;公司2017年已与心怡科技、科捷物流、南京富士康达成合作,2018年会有大量出货。

大市场往往也意味着强竞争。2017年初,“快仓”宣布获得由菜鸟网络、软银中国投资的近2亿元B轮融资;2017年中,Geek+宣布获得完成6000万美元B轮融资。基本被行业认为仓储AGV领域的两强领先地位已经很明显。旷视和艾瑞思是这个市场的新玩家,抢蛋糕很可能并不容易。

唐文斌做过分析,之所以在这个时间点切入,一个原因是当前市面上并没有实际可规模化的方案,艾瑞思在机器本身有优势,旷视擅长VSLAM算法、决策算法,依然有机会。体现在产品端,旷视提供的是一套播种式仓储与摘果式仓储结合的智能物流方案,并不仅仅是单纯的播种式货架到人的方案,实际改造的成本接近,但为厂商提供的价值和创造的效益更高。

彭广平告诉36氪,虽然此前市面上已有不少玩家,但多是Kiva的中国学徒,并未能真正满足客户的需求;美国电商其实是“慢销”,订单往往要多日才能完成配送,而中国的电商是“快销”,一些情况下当日达已经比较普遍,这就决定了Kiva货架到人的模式,在中国不能适用所有仓储场景;若是如此,这些厂商前期的投入很可能就相当于教育了市场。

吸金的计算机视觉赛道,前排玩家的一举一动,总会备受关注,且会被联想到冲高估值。

一种业界的观点,切入物流仓储市场,最终很可能会对旷视提升估值有一定帮助。乐观估计,传统工业机器人/AGV市场,上市公司的PE、PS倍数分别在70-80倍、10-20倍左右,再参考KIVA的年复合增长率约为50%(亚马逊2015年有3万台Kiva,2016年增长至4.5万台),艾瑞思若快速推广,很可能对旷视本身的营收、估值起到帮助。

这种解读背后的原因并不难理解。作为赛道上的先行者,成立于2011年的旷视,已经进入公司发展的第7年。成为赛道上的前排玩家。但旷视科技认为,估值过高对于行业来说并不完全是好事,此次并购的初衷也并非对估值的考虑,而是希望更深地与行业结合,推动技术变现。

作为上游的技术供应商,恰恰是离钱最远的环节。过去几年,计算机视觉方向的公司,虽然在金融、安防、手机等领域贴身肉搏,刺刀见红,但在高昂的人力成本之下,至今难有公司能总计盈亏平衡并快速扩张。

当赛道上的重量玩家估值不断创造新高至数十亿美元,有与之匹配的营收或可规模化复制的产品就是必须项。这种外界不断传达的观点,其实这些公司内部很可能也有关注。唐文斌认为,过去几家公司都完成了很多从0到1的探索,现在都处于从1到N的快速复制期,营收是证明公司能把这些业务规模化的重要体现。

从行业实际的情况来看,当前各家的营收基本都来自于互联网金融、安防、手机领域,新零售、汽车、医疗、仓储物流等中的全部或者部分则逐渐成为几家新的业务关注点。以旷视为例,目前主要的营收来自于金融与安防业务,金融方向市场份额很可能已经超过80%,安防方向已经在全国一百多个城市有落地,仓储物流以及智能制造则被公司认为有可能会是新的增长点。

新增长点的不同选择,背后是各家公司不同的判断与取舍,很可能会是影响赛道排位的重要因素。对于赛道上的玩家来说,这些原本未必擅长的新领域,资本运作很可能也是一种手段。

2017年,处于快速扩张期的旷视、商汤、依图等纷纷成立战投部门或者涉足相关业务,在产业上下游进行布局。去年开始,依图对外公布了对AI芯片公司ThinkForce、AI生物制药公司AccutarBio的投资;旷视也战略投资了其他公司,暂未披露。

概括来说,这种资本的布局主要体现在两方面,一是在上游,投资芯片、传感器、其他算法与技术,增强自身的技术厚度、产品宽度;二是在下游,投资有合作可能的下游应用,快速进入更多行业。

作为前排玩家,几家超级独角兽公司手握大量融资,有进行资本运作的基础;行业竞争异常激烈,时间窗口有限,需要用资金换时间,有进行基本运作的必要。可以预见的几年内,几家独角兽的竞争很可能依然激烈,很可能仍会有资本方面的动向,所以也很可能会看到一批初创公司对巨型独角兽做出站队选择,以获得资金支持。

不过,对于一家公司来说,资本运作并非是重点,永远只是一种手段,一种需要通过外部力量加强自身发展的手段。正如唐文斌所言,“我们在做产品和业务的时候要脚踏实地,要不断地质疑:你能给谁、在什么场景、给他提供什么价值。所以要在什么领域进深和投入取决于我们对技术和产业的洞见。如果需要通过外部的力量加速我们自身的发展,我们会做这件事情,但我们希望最终所做一切都是为了能够更加速的推进业务发展,我认为那些为了投资而投资,为了最后把报表做上去的资本运作没有任何意义。 ”

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